¿Podría el cambio climático desencadenar una crisis financiera?

Cuanto más claros sean los gobiernos en cuanto a la reducción de emisiones que afectan al cambio climático, menos probables serán las turbulencias financieras.

En los últimos años, los reguladores han empezado a advertir sobre la amenaza que supone el cambio climático para la estabilidad del sistema financiero. Tras la revisión de su estrategia en julio, el Banco Central Europeo (BCE) elaborará un «plan de acción contra el cambio climático». Mark Carney, ex gobernador del Banco de Inglaterra, ya advirtió de los riesgos financieros del cambio climático en 2015. En Estados Unidos, la Comisión de Comercio de Futuros de Materias Primas publicó el año pasado un informe de 200 páginas que comenzaba así: «El cambio climático supone un riesgo importante para la estabilidad del sistema financiero estadounidense»

Pero los políticos demócratas progresistas están pidiendo al presidente Joe Biden que no vuelva a nombrar a Jerome Powell como presidente de la Reserva Federal, en parte porque creen que ha hecho muy poco para eliminar el riesgo climático.

¿hasta qué punto puede ser perjudicial el cambio climático? 

Las primeras pruebas de estrés de los bancos centrales y las revelaciones de las empresas están empezando a arrojar luz sobre la cuestión. En su mayor parte, las pruebas de que podría derribar el sistema financiero son poco abrumadoras. Pero mucho depende de que los gobiernos establezcan una vía clara para reducir las emisiones, como por ejemplo mediante impuestos sobre el carbono y normas de eficiencia energética, dando a los bancos tiempo suficiente para prepararse.

El cambio climático puede afectar al sistema financiero de tres maneras. La primera es a través de lo que los reguladores describen como «riesgos de transición». Es muy probable que surjan si los gobiernos aplican políticas climáticas más estrictas. Si lo hacen, la economía se reestructura: el capital se aleja de los sectores sucios y se dirige a otros más limpios. Las empresas de los sectores contaminantes pueden dejar de pagar sus préstamos o bonos, y el precio de sus acciones puede desplomarse.

Otras problemáticas

El segundo canal es la exposición de las empresas financieras a los peligros del aumento de las temperaturas. Atribuir las catástrofes naturales individuales al cambio climático es complicado, pero el Consejo de Estabilidad Financiera, un grupo de reguladores, estima que las pérdidas económicas mundiales derivadas de las catástrofes relacionadas con el clima pasaron de 214.000 millones de dólares en la década de 1980, a precios de 2019, a 1,62 billones de dólares en la década de 2010, triplicándose aproximadamente como porcentaje del PIB mundial. Estas pérdidas suelen ser asumidas por las aseguradoras (aunque con el tiempo los costes deberían trasladarse a los clientes a través de primas más altas).

El sistema financiero también podría estar expuesto a cualquier daño económico más amplio causado por el cambio climático, por ejemplo, si provocara oscilaciones en los precios de los activos. Este tercer canal es más difícil de cuantificar. Las estimaciones académicas sobre el efecto de un calentamiento de 3°C (en relación con las temperaturas preindustriales) oscilan entre pérdidas financieras de alrededor del 2% y el 25% del PIB mundial, según la Network for Greening the Financial System, un grupo de supervisores. Incluso la estimación más sombría podría resultar demasiado optimista si el cambio climático desencadena conflictos o migraciones masivas.

Aún mas problemáticas

Quizá el peor escenario para el sistema financiero sea que los riesgos de transición cristalicen muy repentinamente y causen un daño económico mayor. En 2015, el Sr. Carney describió un posible «momento Minsky», llamado así por el economista Hyman Minsky, en el que las expectativas de los inversores sobre las futuras políticas climáticas se ajustan bruscamente, provocando ventas masivas de activos y una revalorización generalizada del riesgo. Esto podría traducirse en un aumento de los costes de los préstamos.

El valor de los activos financieros expuestos al riesgo de transición es potencialmente muy grande. Según Carbon Tracker, un grupo de reflexión sobre el clima, alrededor de 18 billones de dólares de acciones mundiales, 8 billones de dólares de bonos y quizás 30 billones de dólares de deuda no cotizada están vinculados a sectores de la economía con altas emisiones. Esta cifra se compara con el mercado de 1 billón de dólares de obligaciones de deuda garantizada (cdos) en 2007, que fue el centro de la crisis financiera mundial. El impacto de las pérdidas, sin embargo, dependerá de quién sea el propietario de los activos. Los reguladores podrían estar especialmente preocupados por las exposiciones de los grandes bancos y aseguradoras «sistémicamente importantes», por ejemplo.

cambio climático

Evaluaciones

Las pruebas preliminares de estrés realizadas por los bancos centrales sugieren que el impacto del cambio climático en este tipo de instituciones podría ser manejable. 

En abril, el Banco de Francia (bdf) publicó los resultados de este ejercicio. Se constató que la exposición de los bancos franceses a los riesgos de transición era baja. Sin embargo, las reclamaciones a las aseguradoras aumentaron como consecuencia del empeoramiento de las sequías y las inundaciones, en más de cinco veces en algunas regiones.

En un documento reciente, el BCE y la Junta Europea de Riesgo Sistémico obtuvieron resultados similares. La exposición de los bancos y aseguradoras de la zona del euro a los sectores que más emiten era «limitada», aunque las pérdidas en un escenario de «mundo caliente» en el que las temperaturas aumentan 3,5ºC en comparación con la época preindustrial eran más graves. 

Los resultados

Sin embargo, en ambos casos, las pérdidas de los bancos en sus carteras de préstamos a empresas fueron sólo la mitad de las registradas en las pruebas de resistencia periódicas de los prestamistas de la zona del euro, que se consideraron lo suficientemente bien capitalizadas como para superarlas.

Estos resultados son coherentes con un ejercicio realizado por el banco central holandés (dnb) en 2018, que encontró que el impacto de los riesgos de transición en las empresas financieras holandesas era «manejable». En su escenario más severo se produjo un cambio repentino en la política climática junto con un rápido progreso en el desarrollo de las energías renovables, causando un «doble choque» para las empresas y una grave recesión. Incluso en ese caso, los coeficientes de capital de los bancos se redujeron en unos cuatro puntos porcentuales. 

Esto es considerable, pero sigue siendo menos de lo que los bancos experimentaron en las pruebas de resistencia periódicas de este año realizadas por la Autoridad Bancaria Europea, que se consideraron superadas.

¿Hasta qué punto son realistas estas pruebas de resistencia al cambio climático? 

Mark Campanale, de Carbon Tracker, es escéptico y señala que la mayoría de las empresas utilizan modelos obsoletos. Si los auditores tuvieran que someter los activos de las empresas a un precio del petróleo mucho más bajo, las depreciaciones asociadas podrían desencadenar un colapso en el sentimiento de los inversores del tipo que temen los reguladores, afirma. Las pruebas de resistencia tampoco incluyen una crisis de Minsky en toda regla.

Sin embargo, en otros aspectos son conservadores. La mayoría de las pruebas utilizan un marco temporal acelerado -cinco años en los casos de dnb y bdf-, asumiendo en efecto que las empresas se quedan con los balances que tienen actualmente. Pero parece razonable pensar que los bancos y las aseguradoras cambiarán sus modelos de negocio a medida que avance la transición climática, frenando el impacto en el sistema financiero. El bdf realizó un segundo ejercicio en el que se permitió a las empresas realizar cambios realistas en sus modelos de negocio a lo largo de 30 años. Como era de esperar, eso permitió a los bancos reducir drásticamente los préstamos a los sectores de los combustibles fósiles, y a las aseguradoras aumentar las primas.

No obstante, las pruebas de resistencia revelan la importancia de dar tiempo a las empresas para adaptarse. Y eso hace que sea importante un camino predecible para la política gubernamental. El bdf descubrió que las pérdidas crediticias eran mayores cuando la política se retrasaba y se producía una transición repentina. Quizás el escenario más plausible en el que el cambio climático afecta a la estabilidad financiera es aquel en el que los gobiernos se demoran y luego no tienen más remedio que tomar medidas drásticas en el futuro.

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