La nueva economía de las ciudades globales

A medida que las economías se reabren, la actividad se extiende fuera de las ciudades.

La recuperación económica de la pandemia de Covid-19 es desigual en muchos aspectos. Las vacunas han permitido que algunos países se recuperen rápidamente, mientras que otros tienen dificultades. La demanda está aumentando en algunos sectores, pero todavía parece débil en otros. Otra gran fuente de desigualdades se está poniendo de manifiesto poco a poco. Mientras las economías nacionales vuelven a la vida, las ciudades van muy retrasadas.

Antes de la pandemia, las ciudades parecían invencibles, y el poder económico y cultural se concentraba cada vez más en pequeñas áreas geográficas. En el año 2000, la factura salarial diaria de todos los que trabajaban en el centro de Londres era el doble de la de los distritos exteriores; durante 2019 era el triple. sobre el mismo periodo, el crecimiento del empleo en los distritos interiores de Sídney fue un 40% más rápido que en el resto de su área metropolitana. «El triunfo de la ciudad», un libro publicado en 2011 por Edward Glaeser, de la Universidad de Harvard, resumía el ambiente urbano-céntrico.

Las ciudades en la nueva normalidad

El hecho de que el Sr. Glaeser haya optado por llamar a su último libro (escrito con David Cutler) «Supervivencia de la ciudad» muestra lo mucho que ha cambiado. El éxodo de las zonas urbanas al comienzo de la pandemia, motivado por el miedo a contraer el virus y que muchos suponían que sería temporal, parece ahora más permanente e indicativo de un cambio más profundo en las preferencias. La gran pregunta es si esto es algo que debe preocupar.

Una forma de tomar el pulso a las ciudades del mundo es utilizar indicadores de movilidad en tiempo real. The Economist ha elaborado un «índice de éxodo» a partir de datos de Google sobre las visitas a los lugares de venta y ocio, el transporte público y los centros de trabajo, y que compara la movilidad de las grandes ciudades con la de sus respectivos países. 

En Estados Unidos, Gran Bretaña, Francia y Japón la actividad sigue siendo sustancialmente menor en las ciudades que a nivel nacional. Según OpenTable, una plataforma de reservas, las reservas de restaurantes en las ciudades son bajas en comparación con el resto. Las reservas en Canadá están un 8% por encima de su nivel prepandémico, pero un 9% menos en Toronto. Sólo una quinta parte de los trabajadores de oficinas de San Francisco están en el edificio, sugieren los datos de Kastle Systems, una empresa tecnológica. Algunas partes de San Francisco se parecen más a una ciudad abandonada del Rust Belt que a un centro tecnológico.

¿Migración rural?

Las zonas rurales no son las principales beneficiarias de esta sacudida. A principios de este año, los condados estadounidenses poco poblados estaban mucho más ocupados que los densos, en comparación con sus niveles anteriores a la pandemia. Pero en la mayoría de los lugares su ventaja se ha desvanecido (aunque la actividad en Japón puede seguir desplazándose ligeramente hacia las zonas más escasamente pobladas).

Los datos apuntan más claramente a otro tipo de reubicación. Como un huevo roto en una sartén, la actividad económica se está filtrando gradualmente hacia fuera del centro. Las que antes eran las zonas urbanas más animadas lo son cada vez menos. Las menos glamurosas se llevan el botín.

El centro de París sigue siendo mucho menos animado que el resto de Île-de-France. En Estados Unidos, los alquileres en los 300 códigos postales más densos han bajado un 5% desde que comenzó la pandemia, pero no han cambiado en las 300 zonas más próximas.

Los planes de las grandes empresas fuera de las ciudades

Las grandes empresas informan de tendencias similares. «Las tiendas de tipo suburbano se han comportado mejor que las urbanas», dijo Peter Nordstrom, presidente de la cadena homónima de grandes almacenes, en una convocatoria de resultados; el director ejecutivo de Starbucks dijo que «las transacciones en el entorno actual han migrado de los densos centros metropolitanos a los suburbios y de las cafeterías a los autoservicios».

Las opiniones están divididas sobre si la dispersión de la actividad económica es bienvenida. Ciertamente, si usted es propietario de un local comercial en el centro de la ciudad, podría enfrentarse a pérdidas. Pero los economistas tienen dos preocupaciones a largo plazo. La primera tiene que ver con el empleo. Tal y como describe un nuevo artículo de Lukas Althoff, de la Universidad de Princeton, y sus colegas, el aumento del número de oficinas y de turistas en las ciudades podría significar menos empleo para los trabajadores con salarios bajos, como baristas y taxistas. 

La segunda preocupación es la productividad. Una de las ideas centrales de los economistas urbanos es que las ciudades, al aglutinar a mucha gente diferente en un espacio reducido, contribuyen a fomentar nuevas ideas y tecnologías. A Glaeser y Cutler les preocupa que un mundo de trabajo a distancia, y por lo tanto de ciudades menos vibrantes, pueda ser un mundo en el que la gente tenga más dificultades para establecer vínculos personales y absorber los conocimientos de los demás. Esto afectaría al nivel de vida.

ciudades

¿Son válidas estas dos preocupaciones? 

En cuanto al empleo, hay motivos para el optimismo. Es cierto, como demuestran el Sr. Althoff y sus colegas, que los trabajadores de servicios poco cualificados de las grandes ciudades se han llevado la peor parte de la recesión, mientras que la gente bien pagada se ha retirado a sus oficinas. En enero de este año, los trabajadores menos cualificados de las zonas de mayor densidad de desplazamientos de Estados Unidos, que constituyen el 40% de todos los trabajadores de las mismas, representaban casi el 60% de las horas de trabajo perdidas desde el inicio de 2020.

Sin embargo, las economías han sido extraordinariamente rápidas a la hora de reubicar los puestos de trabajo fuera de los centros urbanos en dificultades hacia lugares con más demanda, aumentando el empleo general. En una reciente convocatoria de resultados, el director general de Shake Shack, dijo que su enfoque en el próximo año sería «predominantemente Shacks suburbanos»

El empleo en los suburbios británicos ha aumentado un 2% respecto a hace un año, aunque el empleo en todo el país ha disminuido. También en Estados Unidos la demanda de trabajo se aleja de las grandes ciudades. Sin embargo, hay menos indicios de que la demanda de mano de obra se esté desplazando en Australia, que hasta hace poco se había librado en gran medida de los estragos del covid-19. El empleo en Sydney sigue concentrándose en zonas densas.

¿Qué pasará con la productividad?

Es más difícil saber si el desplazamiento de los centros urbanos perjudicará la productividad. Si la gente se quedara en casa todo el tiempo, sería difícil establecer nuevas conexiones y descubrir nuevas ideas. Sin embargo, incluso el hecho de pasar sólo el 30% del tiempo de trabajo en la oficina -la media actual en las ciudades estadounidenses- podría no afectar tanto a la innovación. En casa, los trabajadores de cuello blanco pueden completar las tareas más exigentes con tranquilidad, lo que les da tiempo para colaborar cuando están en la oficina. Este es el mensaje que se desprende de una reciente investigación de la empresa de software Humu, que analizó a los empleados de un centro de llamadas de una gran empresa antes de la pandemia.

Uno o dos días de trabajo desde casa a la semana pueden hacer que la gente sea más productiva tanto en sus días en casa como en la oficina. En contraste con recesiones anteriores, el crecimiento de la productividad en Estados Unidos se ha acelerado durante la pandemia, en lugar de ralentizarse.

Las ciudades podrían volver a su estado anterior a la pandemia: el turismo podría recuperarse y los jefes podrían insistir en que la gente vuelva a la oficina. Pero incluso si eso no ocurre, las ciudades no están acabadas.

La respuesta de la política

Los alcaldes están dejando de centrarse en atraer a las empresas para atraer a los residentes, y por tanto los impuestos sobre la propiedad y el consumo que aportan, mejorando la calidad de vida. Es probable que George Street, en Edimburgo, y Oxford Circus, en Londres, sean pronto peatonales; San Francisco planea facilitar permanentemente la instalación de comedores al aire libre. Algunos senadores del estado de California también quieren facilitar la conversión de los locales comerciales infrautilizados en viviendas, algo muy necesario, como parte de un impulso más amplio para impulsar la oferta de viviendas. La pandemia no destruirá las ciudades, pero las cambiará. 

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