¿Es previsible una crisis financiera?

El ex presidente de la Reserva Federal de Estados Unidos, Ben S. Bernanke, tiene sus dudas.

La economía puede mostrar a los responsables políticos «precisamente por qué las decisiones que tomaron en el pasado fueron erróneas», dijo a los graduados de la Universidad de Princeton en 2013. «Sobre el futuro, no tanto».

Pero una investigación reciente de los profesores de la Harvard Business School Robin Greenwood y Samuel G. Hanson invita a diferir. Las crisis financieras, incluso las tan calamitosas como el colapso bancario de 2007-2008, son sorprendentemente predecibles para quienes conocen las señales de advertencia.

 «Autores anteriores habían demostrado que había cierta capacidad de predecir las crisis financieras», dice Hanson, profesor de administración de empresas en la Unidad de Finanzas de la HBS. «Pero nos sorprendió la magnitud de esa predictibilidad».

La crisis financiera de 2008

Ha pasado más de una década desde que los préstamos hipotecarios de riesgo, el endeudamiento excesivo y la subida de los precios de la vivienda chocaron en 2008 para desencadenar una de las crisis financieras más graves de la historia de Estados Unidos.

Desde entonces, los economistas han estudiado los factores que condujeron a ese desastre y a la posterior Gran Recesión para ayudar a los responsables políticos a evitar que se repita ese doloroso episodio.

Greenwood, Hanson y sus colegas han identificado las señales que pueden indicar problemas. Tres años de rápido crecimiento del crédito y de los precios de los activos aumentaron las probabilidades de una crisis hasta el 40%, frente al 7% en condiciones normales, informaron.

El equipo estudió las tendencias del crédito pendiente, los valores bursátiles y los precios de la vivienda entre 1950 y 2016 en 42 países. Descubrieron que la posibilidad de una crisis financiera era mayor en los años en los que los precios de las acciones y los préstamos de las empresas no financieras aumentaban rápidamente, o cuando los precios de la vivienda y la deuda de los hogares crecían con rapidez.

Esta combinación es «una señal natural de un desplazamiento hacia el exterior de la oferta de crédito, que luego siembra las semillas de su propia destrucción», escriben los investigadores en su documento de trabajo Predictable Financial Crises, publicado en junio por la National Bureau of Economic Research. El documento ha sido redactado por Andrei Shleifer, catedrático de economía John L. Loeb de la Universidad de Harvard, y Jakob Ahm Sørensen, doctorando de la Copenhagen Business School.

 

Evitar la zona roja para evitar la crisis

Los investigadores utilizaron sus conclusiones para elaborar un indicador de predicción denominado «zona roja» o «zona R» para abreviar. Los países entran en la «zona R empresarial» cuando:

-El crédito concedido a las empresas aumenta durante tres años a un ritmo que alcanza el 20% más alto de la experiencia anterior.

-Los rendimientos del mercado de valores alcanzan el tercio superior de la experiencia pasada durante el mismo periodo.

La probabilidad de que un país de la zona R empresarial se enfrente a una crisis financiera importante en tres años es del 45%, según la investigación del equipo. Los países que caen en la zona R de los hogares -cuando el crédito personal y los precios de la vivienda se sobrecalientan a un ritmo similar- se enfrentan a una probabilidad del 37% de sufrir ese mismo destino. Las condiciones de la zona R precedieron a casi dos tercios de las crisis estudiadas por el grupo.

Hanson afirma que comprender la zona R podría ayudar a los responsables políticos a tomar medidas para enfriar los mercados financieros que se están recalentando, como elevar los tipos de interés de los préstamos a un día o aumentar los requisitos de capital social de los bancos. Estas tácticas podrían ayudar a los países a evitar los devastadores efectos de la crisis financiera de 2008 y los enormes rescates necesarios para estabilizar el sistema.

prevenir crisis financiera

¿Condenados a repetir la historia?

Si es tan fácil detectar los factores que conducen a graves colapsos del sistema financiero, ¿por qué estos momentos parecen coger desprevenidos a los responsables de la política monetaria? Hanson ofrece dos razones:

Es difícil predecir con exactitud cuándo se producirá el desastre. Al igual que la sequía y los vientos fuertes que presagian un incendio forestal, el aumento de los precios de los activos y el endeudamiento fácil podrían continuar durante años hasta que un catalizador provoque la combustión de la situación. Incluso el antiguo Secretario del Tesoro de los Estados Unidos, Timothy Geithner, estaría de acuerdo, dice Hanson.

«Conozco a Tim bastante bien», dice Hanson. Siguiendo con la metáfora del incendio forestal, dice: «Él es más de la opinión de que, sí, hay momentos en los que está seco y es más arriesgado. Pero incluso sabiendo que está seco, no se sabe exactamente cuándo va a ocurrir».

Añade Greenwood: «Aun así, nuestra investigación sugiere que la previsibilidad es lo suficientemente fuerte como para tomar medidas tempranas».

Los recuerdos de catástrofes pasadas se desvanecen rápidamente. Una crisis financiera suele producirse aproximadamente cada 20 años, dice Hanson. Estas crisis masivas son lo suficientemente infrecuentes como para que pocos responsables políticos las experimenten durante sus mandatos, y la siguiente generación de responsables políticos no las recordará.

Y algunas cosas, como los complejos colapsos socioeconómicos y geopolíticos, son difíciles de aprender de forma vicaria, dice Hanson. Cuando la economía se recupera, la gente tiende a seguir adelante.

«Si los jefes de Estado pudieran aprender de la historia, debería ser bastante fácil que no tuviéramos ninguna guerra», afirma. «Pero las guerras son lo suficientemente raras como para que podamos caer en ellas una y otra vez».

Prestar para el bien común

 Para ser claros, no todos los préstamos son malos. Los bajos tipos de interés récord de las hipotecas y otros préstamos están proporcionando una inyección de dinero crucial a las personas y a los propietarios de empresas mientras la pandemia de COVID-19 se agrava.

Dicho esto, es probable que los acreedores se lleven la peor parte si los consumidores y las empresas con problemas financieros empiezan a incumplir los préstamos. Sin embargo, incluso si algunas empresas acaban quebrando, los préstamos podrían ayudar a «aplanar la curva» de las quiebras, evitando un aumento que podría infligir más tensión a la economía ya en dificultades. Hanson compara este escenario con el intento de aterrizar todos los aviones de Estados Unidos en el aeropuerto de LaGuardia en dos horas.

«No iría bien», dice.

Lucas Stradivarius

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