El último informe sobre el empleo en Estados Unidos fue tan alentador como aleccionador. La mayor economía del mundo añadió 943.000 puestos de trabajo en julio. Es la mejor cifra en casi un año, pero incluso a este ritmo el empleo no alcanzará su nivel anterior a la crisis hasta principios de 2022, seis meses después de que la producción haya recuperado su máximo. También es probable que el empleo en el resto del mundo rico tarde en volver a los máximos anteriores a la pandemia. La demanda de trabajadores sigue siendo inferior a la que había antes de que se produjera el covid-19; y, lo que es más importante, la gente se ha retirado del mundo laboral.

El viejo mundo de los trabajadores

Antes de la pandemia, el mundo rico disfrutaba de un extraordinario auge del empleo. En 2019, la proporción de personas mayores de 15 años que formaban parte de la población activa -es decir, que trabajaban o buscaban trabajo- era mayor que en cualquier otro momento desde al menos 1990. La tasa de empleo en edad de trabajar (la proporción de personas de entre 16 y 64 años que tienen un empleo) estaba en un máximo histórico en más de la mitad de los países ricos.

Ahora los mercados laborales sorprenden en la dirección contraria. Las estadísticas armonizadas se publican con mucho retraso, pero la mejor estimación, basada en los datos de ocho países, es que el empleo en el mundo rico está un 3% por debajo de su máximo anterior a la pandemia. Esto indica un déficit de unos 18 millones de personas, un enorme desperdicio de talento, por no hablar de un golpe a los ingresos fiscales.

¿Qué explica esta diferencia respecto de los trabajadores? 

Una posible explicación es que hay muy poca demanda de trabajo. Una medida aproximada de la necesidad de trabajadores consiste en sumar el número total de personas ya empleadas con el número de vacantes no cubiertas. Incluso en Estados Unidos, con su economía en plena ebullición, este indicador aún no se ha recuperado del todo: a pesar de que el número de vacantes es récord, está un 2% por debajo de su nivel anterior a la crisis. Algunas empresas, como las del sector manufacturero, tienen una demanda saludable de trabajadores, pero en el sector del ocio y la hostelería la demanda sigue estando un 6% por debajo de su nivel anterior a la pandemia.

Las restricciones de Covid-19, como las prohibiciones de viajar, sin duda contribuyen a explicar la debilidad de la demanda. En París, por ejemplo, muchos hoteles permanecen cerrados.

Algunos economistas consideran que el gasto insuficiente es la causa de la escasa demanda de trabajo. En tres cuartas partes de los países ricos, el «impulso fiscal», una medida de la fuerza que el gasto público da a la economía, se espera que sea negativo este año. 

Sin embargo, parece poco probable que los gobiernos puedan cerrar el déficit de los trabajadores simplemente gastando más. Comparen Estados Unidos y la UE. En la primavera de 2020, las horas de trabajo agregadas en ambas economías se hundieron. Estados Unidos aprobó entonces paquetes de estímulo gigantescos, mientras que los gobiernos europeos optaron por medidas más modestas. La recuperación de las horas de trabajo desde entonces ha sido sólo marginalmente mejor en Estados Unidos: poca mano de obra adicional para mucho dinero extra.

Implicancias

Esto sugiere que el déficit de trabajadores no se debe únicamente a la demanda. La oferta de trabajadores puede haber caído más, limitando la recuperación del empleo. La proporción de personas que forman parte de la población activa en el mundo rico ha caído bruscamente desde que comenzó la pandemia y, según estimaciones, se encuentra aproximadamente 1,5 puntos porcentuales por debajo de su máximo. Otros indicadores también apuntan a la escasez de trabajadores. Los salarios, por ejemplo, están creciendo con bastante fuerza.

Para entender si el déficit de trabajadores se reducirá, entonces, hay que considerar por qué ha caído la oferta de mano de obra. Destacan tres explicaciones generales: la perturbación debida a la propagación del covid-19; el impacto de la política de bienestar y las pensiones; y los cambios de actitud provocados por la pandemia.

Primero la interrupción. Es común la creencia de que el cierre de escuelas ha imposibilitado a los padres, sobre todo a las madres, a aceptar un trabajo. Sin embargo, las pruebas de ello son contradictorias. El análisis realizado por Jason Furman, Melissa Kearney y Wilson Powell III concluye que el desempleo adicional entre las madres de niños pequeños representa una parte «insignificante» del déficit de empleo de Estados Unidos. A pesar de que se habla de una «secesión» al principio de la pandemia, en la mayoría de los países ricos el déficit de trabajadores para los hombres sigue siendo mayor.

trabajadores

Otros posibles factores que afectan la oferta de trabajadores

La interrupción de la migración puede ser una causa más plausible del déficit. Antes de la pandemia, la inmigración impulsaba el crecimiento de la mano de obra. Entonces los países cerraron las fronteras para contener los casos. Hoy en día, la menor emisión de visados en Estados Unidos representa aproximadamente una quinta parte de su déficit de trabajadores. Australia está perdiendo emigrantes por primera vez desde que se iniciaron los registros en la década de 1950.

El miedo al virus también puede haber alterado la oferta de mano de obra. Incluso en los países altamente vacunados, una gran parte de la gente se preocupa por contraer el covid-19. Esto seguramente disuade a algunas personas de trabajar en sectores de alto contacto, como la hostelería.

¿Demasiado keynesianismo?

La disminución de la oferta de mano de obra también podría reflejar el impacto de las políticas de bienestar, como los subsidios y las pensiones. La bonanza de los mercados bursátiles puede haber incrementado el valor de algunos fondos de pensiones, lo que ha llevado a la gente a empezar a jugar al golf antes de lo previsto. Ese parece haber sido el caso en Estados Unidos: un reciente estudio del banco Goldman Sachs concluye que el «exceso de jubilados» es responsable de una cuarta parte del descenso de la tasa de participación en el país.

En otros lugares, sin embargo, la proporción de personas de 55 a 64 años en la población activa ha aumentado. Un estudio de la OCDE, un grupo de expertos de los países ricos, ha demostrado que en muchos países los rendimientos de los fondos de pensiones fueron escasos en 2020, quizás porque algunos gestores de fondos vendieron en el fondo del mercado en primavera. Los rendimientos reales de los fondos canadienses, del 1,9%, fueron un tercio de los estadounidenses; en Australia fueron negativos. No es de extrañar que en ambos lugares haya aumentado la participación de los trabajadores de más edad.

¿Una paradoja?

Para los más jóvenes, mientras tanto, las generosas prestaciones introducidas en 2020, un elemento de los paquetes de estímulo de la bonanza, pueden haber atenuado la necesidad de encontrar trabajo. Aunque muchas de ellas se están retirando ahora, la gente podría haber utilizado las ayudas anteriores para acumular ahorros, lo que podría retrasar su vuelta al trabajo. Según diversos análisis, los hogares del mundo rico han acumulado fondos adicionales por valor de una décima parte del gasto anual en consumo.

La tercera razón general para una menor oferta de trabajo está relacionada con el cambio de actitudes. Una posibilidad interesante es que la pandemia haya hecho que la gente valore menos el trabajo. Muchos declaran en las encuestas que valoran más el tiempo en familia que antes. Un cambio en las preferencias laborales sería un acontecimiento sísmico; pero es frustrantemente difícil medir si está ocurriendo realmente. Sin embargo, hay una pista que nos llega de Gran Bretaña, que hace un seguimiento de las personas que dicen querer trabajar menos horas, incluso si su salario disminuye. Normalmente, las recesiones económicas hacen que el «sobreempleo» declarado se desplome. Pero no en ésta.

Conclusión

Si juntamos todo esto, parece que la medida en que el déficit de trabajadores perdure dependerá en parte de cuánto duren la interrupción y el miedo causados por la pandemia. El aumento de los salarios podría atraer a algunos de los que abandonaron la mano de obra para que vuelvan a trabajar. Pero cuanto más dure la pandemia, más difícil será que los que se fueron vuelvan, y más probable será que los nuevos hábitos se mantengan. El déficit de trabajadores podría durar algún tiempo. 

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