Para algunos trabajadores por encargo, perder la flexibilidad de establecer sus propios horarios equivale a aceptar un recorte salarial del 17%, según una nueva investigación que explora los salarios y los hábitos de trabajo de los conductores de DoorDash.

Las plataformas basadas en aplicaciones que permiten a los trabajadores comenzar y dejar de trabajar en un momento dado proporcionan un valor significativo a los 1,6 millones de trabajadores por encargo de Estados Unidos, muchos de los cuales no trabajan suficientes horas para calificar para los beneficios y protecciones típicamente asociados con el empleo a tiempo completo.

«La flexibilidad es extremadamente importante para los trabajadores por encargo. Obligar al conductor medio a dejar su turno preferido es tan malo como recortar sus ingresos semanales en más de un 5%. Para los conductores californianos que estudiamos, la capacidad de empezar o dejar de trabajar en cualquier momento y la flexibilidad para cambiar de horario de una semana a otra son especialmente valiosas», afirma el profesor de la Harvard Business School Felix Oberholzer-Gee, que esbozó las conclusiones de la investigación en un reciente documento de trabajo, Being the Boss: Gig Workers’ Value of Flexible Work (Ser el jefe: el valor del trabajo flexible para los trabajadores gig), del que es coautor junto con la doctoranda de la HBS Laura Katsnelson.

Economía colaborativa

La economía colaborativa se disparó durante la pandemia del COVID-19, y muchos trabajadores de plataformas de transporte, compras y entrega de alimentos basadas en aplicaciones trabajaron más horas para compensar las pérdidas de empleo relacionadas con la pandemia en sus hogares. A medida que esta tendencia se aceleraba, Oberholzer-Gee y Katsnelson buscaron una oportunidad para comprender mejor cómo los trabajadores equilibran las consideraciones salariales y de calidad de vida al elegir el trabajo por encargo, a pesar de la falta de beneficios y protecciones legales de las que disfrutan otros empleados.

Con datos de 426.385 conductores de reparto de comida que trabajan para DoorDash en California, Oberholzer-Gee, profesor Andreas Andresen de la Unidad de Estrategia de HBS, y Katsnelson utilizaron simulaciones estadísticas para analizar los patrones de trabajo y la remuneración de los conductores.

Sus hallazgos sugieren que la capacidad de establecer el propio horario de trabajo tiene un impacto significativo en la calidad de vida -no sólo para los trabajadores por encargo, sino para todos- y que ese impacto puede expresarse en dólares y centavos.

«Hay diferencias sustanciales entre los conductores», explica Oberholzer-Gee. «Para el 10 por ciento de los mejores conductores de DoorDash que Laura y yo estudiamos, perder la flexibilidad equivale a un recorte salarial del 17 por ciento. Para el conductor medio, es aproximadamente un tercio de ese valor».

Si se les asignara la entrega de comidas durante bloques de tiempo específicos, muchos conductores probablemente dejarían de hacer dashers; los investigadores estiman que una asignación estricta a los turnos de entrega más frecuentes daría lugar a que más del 30 por ciento de los conductores abandonaran DoorDash por completo.

Entendiendo a los dashers y sus elecciones

Los conductores de DoorDash de California incluidos en el estudio trabajaron 27 millones de turnos de entrega entre el 1 de febrero de 2019 y el 1 de agosto de 2020. El conductor típico trabajó 3,4 días a la semana, con un total de 9,1 horas dedicadas activamente a hacer entregas. 

Los conductores ganaron un promedio de 187,51 dólares durante estas semanas, o 20,33 dólares por hora. El 39% de los conductores tenía un trabajo a tiempo completo, el 20% eran estudiantes y el 11% eran padres que se quedaban en casa. Dentro de este panorama del trabajo por encargo, eran típicas las variaciones del 40% en las horas que trabajaban los sujetos de una semana a otra.

Al comparar las tendencias salariales y de tiempo de trabajo de los conductores con varios escenarios con horarios fijados por el empleador, los investigadores pudieron calcular el valor en dólares de la libertad de trabajar bajo demanda. «Descubrimos que asignarles el turno que conducen con menos frecuencia equivale a un recorte salarial del 24% para el conductor medio y del 36,9% para el conductor medio», escriben.

Oberholzer-Gee y Katsnelson descubrieron que los conductores valoran de forma diferente los distintos tipos de flexibilidad. «Algunos pueden trabajar los mismos días y el mismo turno de una semana a otra, pero a otros les gusta poder cambiar [sus horarios] en el último momento», explican.

El mundo post-pandemia

El rango de fechas de los datos de los conductores también permitió a los investigadores comparar los hábitos de trabajo antes y después de que comenzara la pandemia de COVID-19. A partir de marzo de 2020, cuando los servicios de reparto de comida se convirtieron en un elemento fijo de la vida en los encierros, los conductores trabajaron 2,4 horas más por turno y ganaron 39,50 dólares más a la semana, lo que supone un aumento del 26% respecto al periodo anterior a la pandemia. (Oberholzer-Gee dice que los conductores de entrega de alimentos tienden a trabajar turnos más cortos, y por lo tanto son menos propensos que otros trabajadores de la economía por encargo a utilizar el trabajo como una fuente de ingresos principal).

«Esto sugiere que la capacidad de aumentar o reducir las horas de trabajo en respuesta a algunas crisis macroeconómicas es un beneficio importante para los trabajadores de la economía colaborativa», escriben los investigadores.

trabajo por encargo

La política del trabajo por encargo

Además de estudiar si los trabajadores por encargo estarían dispuestos a sacrificar su sueldo a cambio de tener la libertad de fijar su propio horario, los investigadores también querían saber: ¿Cómo influyeron las preferencias laborales de la gente en sus decisiones políticas cuando llegó el momento de votar sobre la reclasificación de los trabajadores por encargo según la iniciativa de la Proposición 22 de California?

Los beneficios y otras protecciones estaban en el centro de la Proposición 22, la primera mirada a gran escala sobre cómo los votantes ven el trabajo por encargo.

En 2019, la asamblea estatal aprobó una ley que requiere que empresas como Uber y Lyft clasifiquen a sus conductores como empleados, en lugar de contratistas independientes, ya que conducir es fundamental para su trabajo. Los conductores recibirían el salario mínimo, horas extras, baja por enfermedad pagada y seguro de desempleo. Las empresas dijeron que la ley pondría patas arriba su forma de operar, así que contraatacaron con una campaña de 200 millones de dólares. Y ganaron.

El caso

En noviembre de 2020, el 58% de los votantes aprobó la exención de la Proposición 22 para los conductores de vehículos compartidos y de otros servicios, con una garantía de ingresos mínimos. Basándose en esa garantía, los investigadores determinaron que los ingresos del conductor medio aumentarían un 19%, hasta 24,20 dólares por hora, con la Proposición 22. Los conductores que pasan menos tiempo en las entregas vieron el mayor aumento.

«Bajo las reglas de la Proposición 22, los ingresos del 10 por ciento más bajo habrían aumentado un 70 por ciento, hasta 20,07 dólares por hora», escriben Oberholzer-Gee y Katsnelson.

Para contextualizar sus conclusiones sobre el valor de la flexibilidad del tiempo de trabajo, los investigadores también analizaron los patrones de votación de la iniciativa electoral. Según el estudio, los liberales tendían a apoyar la ley estatal, y los conservadores eran más propensos a apoyar la Propuesta 22. Los trabajadores con mayores ingresos también eran más propensos a apoyar la medida.

La flexibilidad en el trabajo por encargo atrae el talento

Para Oberholzer-Gee, los resultados de la Proposición 22 mostraron que los votantes, al igual que los conductores de DoorDash, veían la flexibilidad como el elemento más importante del trabajo por encargo. Mientras se debaten las regulaciones de un estado a otro, dice, «es difícil saber cuán grande será el mercado [gig] al final».

Pero, dice, la economía por encargo impulsada por la tecnología y la pandemia mundial ya han reconfigurado el futuro del trabajo -impulsando a muchos trabajadores a buscar la flexibilidad a toda costa- y las empresas que compiten por el talento deberían tomar nota.

«La pandemia obliga a todos a pensar en el trabajo flexible», dice. «¿Puede la gente cambiar su horario de trabajo? ¿Pueden trabajar desde casa? ¿Pueden tomarse microvacaciones, faltando sólo unas horas al trabajo? La flexibilidad es ahora un parámetro real para [atraer] el talento».

Muchas empresas están utilizando la tecnología de nuevas maneras para ayudar a programar a los trabajadores, dice Oberholzer-Gee, señalando la aplicación móvil de intercambio de turnos utilizada por los empleados del minorista de ropa The Gap. La empresa puso a prueba la aplicación en sus tiendas Old Navy y la amplió a todas las marcas en 2018. La app «crea valor», dice Oberholzer-Gee, al ayudar a los trabajadores a evitar que se les programen demasiados turnos, o muy pocos.

«Hace que el trabajo sea más cómodo y más predecible», dice. «Hay innumerables formas de utilizar la tecnología para crear mejores empleos».

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